15 meilleures choses à faire à Warminster (Wiltshire, Angleterre)

Muré par six collines de craie sur la plaine de Salisbury, Warminster est une ville de marché très visitée pour le domaine historique de Longleat.

Longleat mélange le plaisir familial de l’un des parcs de safari préférés du Royaume-Uni avec la splendeur d’une maison de prodiges élisabéthaine.

La taille du domaine de Longleat est extraordinaire et sous son manteau de bois se trouve un centre de villégiature Center Parcs, qui abrite le luxueux spa Aqua Sana et le lac Shearwater.

Le Stourhead du National Trust se trouve à une distance confortable de Warminster, tandis que les collines de craie qui entourent la ville ont été modelées par la main de l’homme, qui a construit des tumulus néolithiques et des collines de l’âge du fer il y a des milliers d’années.

1. Longleat

Le siège des marquis de Bath est une somptueuse maison de prodige du XVIe siècle située dans un parc de 1 000 acres qui a été aménagé par Capability Brown au XVIIIe siècle.

Le domaine est beaucoup plus vaste et comprend 4 000 acres de bois et 4 000 acres de terres agricoles.

Sur le domaine se trouvent le célèbre Longleat Safari Park et le lac Shearwater, que nous aborderons tous deux plus tard.

En attendant, nous devons mentionner le bois de Longleat, un site d’intérêt scientifique particulier, ainsi que le labyrinthe de haies record sur la place principale au nord de la maison.

Composé de 16 000 ifs anglais taillés, c’est le plus long labyrinthe de haies du monde, avec 1,7 miles de sentiers ainsi que six passerelles et une tour d’observation centrale.

Tout cela est l’œuvre de l’excentrique 7e marquis, qui a aménagé quatre autres labyrinthes sur la propriété.

2. Maison Longleat

Cette sensationnelle maison élisabéthaine a été construite pour John Thynne entre 1568 et 1580 sur un terrain qui avait été occupé par une abbaye augustine avant la Réforme.

Mise en valeur par ce majestueux aménagement paysager de Capability Brown, la maison a été l’une des premières demeures seigneuriales à accueillir le public lors de son ouverture en 1949.

Une visite de la Longleat House est obligatoire, pour voir le Grand Hall élisabéthain, l’anti-bibliothèque avec son magnifique plafond peint à la vénitienne, la Bibliothèque rouge où sont conservés la plupart des 40 000 livres du domaine, le fabuleux Salon d’État du célèbre architecte d’intérieur victorien John Crace, et bien d’autres encore.

Il y a une foule d’arts décoratifs qui s’offrent à vous, comme la porcelaine de Meissen du XVIIIe siècle, les tapisseries flamandes et les peintures historiques (voir le portrait d’Henry Frederick, le frère de Charles Ier dans la chambre du Prince de Galles). La maison et les jardins sont inclus dans le billet journalier du parc safari, mais peuvent être visités avec un billet séparé, moins cher.

3. Le parc safari de Longleat

Dans des milliers d’hectares de la campagne du Wiltshire, le Longleat Safari Park a été le premier safari en voiture hors d’Afrique lors de son ouverture en 1966. Le parc compte 500 animaux, que vous pouvez voir depuis votre voiture ou dans des enclos plus petits à pied.

La route vous fera passer devant des rhinocéros blancs, des lions, des éléphants, des troupeaux de cerfs qui vivent sur le domaine depuis l’époque élisabéthaine, des tigres, des guépards, des loups et des macaques malicieux.

Vous pouvez vous approcher des girafes et des zèbres à pied au Village africain et au Safari à pied, tandis que la Place principale ressemble davantage à un zoo conventionnel.

Ici, vous pouvez embarquer à bord du train à vapeur miniature Longleat, résoudre le célèbre labyrinthe de haies, rencontrer des animaux domestiques dans la cour de la ferme familiale, nourrir à la main des loriquets et faire une croisière pour voir la colonie de gorilles, les otaries de Californie et un couple d’hippopotames.

Ce n’est qu’une brève introduction à tout ce qui se passe dans le parc, et il y a de nouvelles expériences à chaque saison.

4. Stourhead

Le glorieux parc et le manoir de Stourhead sont également incontournables.

Ce domaine appartient au National Trust depuis 1946 et pendant les 230 années précédentes, la propriété a été le siège de la famille Hoare qui a transformé la maison et ses jardins de catégorie I au XVIIIe siècle.

Stourhead est un domaine où l’aménagement paysager complexe et les somptueuses folies peuvent être encore plus splendides que la maison.

Il y a une grotte décorée de statues, un panthéon, des temples lacustres de Flore et d’Apollon, un pont palladien, des cascades, de nombreux rhododendrons et la tour du roi Alfred de style médiéval, haute de 50 mètres et offrant une vue sur l’ensemble de la scène.

Sur les hauteurs, la maison elle-même est également palladienne, datant du milieu du XVIIIe siècle et abrite la collection d’art d’Henry Hoare (1677-1725), qui comprend de nombreuses estampes coloriées à la main d’œuvres du peintre baroque Carlo Maratta et du maniériste Daniele da Volterra.

5. Shearwater

Cet envoûtant lac artificiel se trouve dans une forêt profonde et mature près du village de Crockerton, dans le domaine de Longleat.

Des sentiers pédestres partent des rives du lac et s’enfoncent dans les bois.

On peut se rendre à pied d’ici à la Porte du Ciel, située à environ une heure de marche et où l’évêque Thomas Ken (1637-1711, pensionnaire à long terme à Longleat après avoir perdu la vue à la suite de la Révolution glorieuse, a écrit l’hymne “Morning”, l’un des nombreux hymnes qu’il a composés sur le domaine.

Il y a un salon de thé au Bargate Cottage, dans le coin sud-est du lac, ouvert en été, et un hangar à bateaux appartenant au Shearwater Sailing Club.

En vous promenant sur les rives, vous êtes sûr de rencontrer des gens qui pêchent la carpe, tandis que le club de voile de Shearwater organise des courses les dimanches et mardis soirs au printemps et en été.

6. Cley Hill

Gardé par le National Trust, Cley Hill a été donné par le 6e marquis de Bath, Henry Thynne, en 1954. La colline est un point de repère dominant à l’ouest de Warminster et est localement un point chaud pour les OVNI depuis le milieu du 20e siècle, ce qui n’est pas trop surprenant étant donné la proximité de la plaine de Salisbury.

Un simple coup d’œil aux contours de Cley Hill vous dira qu’il y a beaucoup d’histoire ici, dans un fort de colline de l’âge de fer, deux brouettes de l’âge de bronze et des terrasses ondulantes taillées au Moyen-Âge.

Cley Hill est couverte de prairies calcaires, parsemées de fleurs sauvages au début de l’été, et de petites crêtes abritées de la brise pour les pique-niques.

7. Sentier naturel de la colline d’Arn

À la limite nord de Warminster, la colline d’Arn s’élève à 200 mètres et a été donnée à la ville par le marquis de Bath en 1920. Là-haut, un sentier circulaire de 3 km traverse des bois et des prairies calcaires où fleurissent en été des orchidées très variées.

Sur le chemin, vous passerez devant un ancien four à chaux, ainsi que devant la carrière de craie qui l’alimentait, connue sous le nom de Kidnapper’s Hole, aujourd’hui un pâturage pour moutons.

Vous émergerez des bois pour être accueillis par un panorama qui englobe la plaine de Salisbury, le Dorset au sud et le Somerset de faible altitude à l’ouest.

En été, la colline d’Arn regorge d’animaux sauvages, comme de petits papillons bleus et fritillaires, ainsi que d’oiseaux comme les moufettes, les corneilles des prés, les alouettes et les lianes.

8. Lake Pleasure Grounds (parc de la ville de Warminster)

Source de fierté pour Warminster, le Lake Pleasure Grounds s’articule autour d’un long plan d’eau rectangulaire.

Dans le pavillon, il y a un café qui vend de la nourriture pour les canards, ainsi qu’une aire de jeux pour enfants, une pataugeoire, des courts de tennis et un skate park à partir de 2019. Le parc a été conçu pour attirer autant d’animaux sauvages que possible, il y a donc des chances que vous aperceviez un héron, un martin-pêcheur ou une loutre pendant que vous vous détendez sur un des bancs.

Vous pouvez louer une barque ou un canoë pour une demi-heure à la fois en été ; un gilet de flottaison est fourni.

9. Camp de Battlesbury

À l’ouest de Warminster, au-dessus des terres du MOD dans la plaine de Salisbury, se trouve Battlesbury Camp, une colline de l’âge de fer avec un double circuit de terrassements défensifs (bivalves). Dans des sites comme celui-ci, il est bon de se rappeler que ce que vous voyez est très peu naturel.

Le fossé entre les deux ensembles de remparts ressemble presque à une vallée et a été creusé par la main de l’homme il y a un peu moins de 3 000 ans.

La crête de cette colline aurait été bien protégée pour la communauté qui vivait ici, car elle est encore presque inaccessible des côtés nord-est et ouest.

Le camp de Battlesbury a été occupé jusqu’au 1er siècle avant J.-C., et a probablement connu une fin violente, car de nombreuses tombes avec des hommes, des femmes et des enfants ont été retrouvées au-delà de l’entrée nord-ouest.

10. Cheval blanc de Westbury

Les chevaux blancs sont une signature du Wiltshire.

Ces figures équines massives peuvent être vues sur les flancs des collines, créées en enlevant la couche supérieure d’herbe pour révéler la craie en dessous.

La tradition est censée remonter à l’époque anglo-saxonne et a été relancée au XVIIIe siècle.

Le cheval blanc de Westbury est le plus ancien du comté. Il a été sculpté vers 1742 au bord des Bratton Downs et exerce une influence sur la plaine de Salisbury.

L’image mesure 55 mètres de haut et 52 mètres de large et, selon la tradition, est une version restaurée d’un cheval blanc créé au IXe siècle pour marquer la victoire d’Alfred le Grand à la bataille d’Edington en 878. Une pierre moderne sur le sommet de la colline commémore la bataille.

L’histoire est encore plus ancienne à Bratton Castle, où les doubles remparts d’une autre colline de l’âge de fer sont indéniables.

11. Copheap

La plus proche des six collines de Warminster se trouve juste au nord de la ville, à quelques pas de la gare.

Copheap a été acheté par le conseil municipal juste après la Seconde Guerre mondiale et transformé en mémorial.

En partant de Copheap Lane, il y a une porte traditionnelle en bois, avec des bancs en dessous et une inscription sur son linteau.

De là, vous aurez accès à des bois et à des prairies de craie avec, au sommet, une brouette néolithique préservée.

Le paysage est fabuleux dans les clairières, avec des vues sur la plaine de Salisbury à l’ouest et sur Warminster à Cley Hill à l’ouest.

12. Le Centre Athénée

Ce beau bâtiment de style néo-jacobéen, situé dans la High Street, est un théâtre construit en 1858. Dans ses premières années, l’Athénée était une institution littéraire et l’auditorium actuel était une salle de conférence, transformée en scène en 1912. Le lieu a été sauvé par une fiducie caritative à la fin des années 90. Il s’agit d’un établissement à vocation communautaire, qui présente des pièces de théâtre de groupes résidents et qui réserve des musiciens de la région ou effectue des tournées nationales.

L’Athenaeum est un endroit agréable pour regarder une nouvelle sortie hollywoodienne et organise des activités pour les enfants pendant les vacances scolaires ainsi que divers ateliers pour les adultes, du yoga à l’aquarelle.

13. Réserve naturelle de Smallbrook Meadows

Les habitats de ce type sont assez rares dans les prairies calcaires du Wiltshire, mais il existe une zone importante sur les rivières Were et Wylye, qui commence à l’extrémité des Lake Pleasure Grounds.

Divisée en six prairies plus petites, cette réserve s’étend sur un peu plus de 30 acres et comprend une série de fossés et un étang creusé en 1989. L’un des aspects curieux de Smallbrook Meadows est que trois des six champs se trouvent sur d’anciennes terres agricoles qui ont été fertilisées, et ne produisent donc pas de fleurs sauvages en été, contrairement aux trois champs “non améliorés”, qui sont constellés de dryades, de rouge-gorges en haillons, de fleurs de coucou, de soucis des marais et d’iris jaunes en mai et juin.

Les berges et l’étang sont un habitat essentiel pour les campagnols aquatiques, en déclin dans tout le pays, mais qui se porte bien ici.

Les martins-pêcheurs ne sont jamais loin au début de l’été, tandis que plus tard dans la saison, les libellules et demoiselles sont en pleine action.

14. Aqua Sana

Caché dans une vallée au milieu de séquoias géants, le Longleat Estate est une station thermale de luxe qui propose un large choix de forfaits aux visiteurs d’un jour.

En fait, le plus difficile sera de choisir l’expérience et les traitements qui vous conviennent le mieux.

Par exemple, la journée “Brighten and Glow” propose un soin du visage Elemis et des pierres chaudes Frangipani, tandis que la “Re-energising Spa Day” comprend un soin de ré-énergisation du corps et de l’esprit Decléor.

Et si vous n’arrivez pas à vous décider, la “Journée de l’expérience spa de luxe” comprend plus de 15 expériences spa différentes et deux heures de traitements de la tête aux pieds.

Pour ceux qui sont pressés par le temps, il y a les escapades du matin, les thés de l’après-midi et les spas du crépuscule pour terminer la journée en beauté.

15. Musée et magasin d’usine de Dents

L’un des plus prestigieux résidents de longue durée de Warminster est Dents, un fabricant de gants qui est ici depuis 1777. Dents fabrique des gants de luxe pour la royauté depuis le règne de George III, et a produit les gants pour le couronnement d’Elizabeth II.

Ce couple est conservé au musée de l’entreprise, qui est fermé pour les visites générales mais peut être vu lors d’une visite privée organisée à l’avance.

Vous pouvez également consulter des gants pour commémorer le jubilé de diamant de Victoria, ainsi qu’une collection non réalisée par Dent.

Parmi ceux-ci, une paire attachée à des gantelets et portée par Charles Ier, des gants en laine fine portés par Victoria et un gant de gauche pour le couronnement d’Elizabeth Ier, orné de fil d’argent et de paillettes.

Du lundi au samedi, vous pouvez également vous rendre au Factory Shop, où vous trouverez des ceintures, des sacs à main, des portefeuilles, des sacs et des chapeaux de fabrication artisanale, assortis à sa vaste gamme de gants.